桜と生きて 弘前観桜会100周年

 

2018/4/25 水曜日

 

  駆け足でやってきた100周年の春爛漫(らんまん)。1世紀の長きにわたり連綿と紡がれてきた祭りの歴史を、咲き誇る桜を守り、祭りを支えてきた人々に焦点を当てながらひも解いてみる。

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桜を未来へ・上=1

 

〝弘前方式〟を新たな段階へと導き、今日に至る桜の景観を生み出した小林範士さん=2018年3月20日

 「私は、弘前公園に長年勤務して、ソメイヨシノの寿命は考えなくともよいのではないか、とさえ考えるようになった」(1989年開催、第8回サクラ研究会・小林範士氏の基調報告より抜粋)。
 52品種約2600本もの多彩な桜が存在する弘前公園は、桜全体の65%をソメイヨシノが占める。樹齢100歳を超えたものに至っては400本を超え、歴史を重ねたソメイヨシノが若木に負けないほどの花を毎年咲かせている。
 まさに、寿命を感じさせないソメイヨシノの管理方法。それは、リンゴの剪定(せんてい)技術を応用した「弘前方式」といわれ、半世紀前に偶然生み出されたものだった。
 日本の桜の代表としてイメージされることの多いソメイヨシノだが、品種としては実は若手だ。江戸時代末期、江戸の郊外にあった染井村(現・東京都豊島区)の植木屋が「吉野桜」として売り出したのが始まりとされ、明治政府の推奨により、全国に広まったとされている。ソメイヨシノの〝寿命60年説〟がにわかにささやかれ出したのは明治時代に植栽された桜が目に見えて衰えてきた昭和20年代ごろ。そして、それは弘前公園も例外ではなかった。
 「桜切る馬鹿(ばか)、梅切らぬ馬鹿」の定説が当たり前に信じられていた当時。公園管理事務所(現・市公園緑地課)の初代所長だった工藤長政氏は、作業員のとある行為に怒りをあらわにしたという。実家がリンゴ農家の作業員が弱るシダレザクラを見かねて枝をばっさり強剪定し、根元に肥料を入れてしまった。
 元来、桜は切り口から病気が入りやすく、強い剪定は御法度とされていた。だが、翌年には切り落とした枝先から若芽がひょっこりと顔をのぞかせ、徐々に樹勢が回復。工藤所長はリンゴ農家に教えを請い、自らも研究を開始。桜とリンゴは同じバラ科であり、日本一のリンゴ生産地弘前ならではの「弘前方式」が育まれていった。
 桜守の系譜は工藤所長から次の石戸谷恵二郎所長、小林範士さんへと受け継がれ、範士さんの弟の小林勝さん、そして現在はチーム桜守が継承している。
 現在の「弘前方式」を体系づけた〝立役者〟の範士さんは1973年に公園管理事務所に配属され、桜との関わりが始まった。観光課勤務時の91年に樹木医制度がスタートし、同年に1期生となる資格を取得。92年に再び公園緑地課へ異動となって以降、桜の管理技術の体系化に尽力してきた。
 県樹木医会発行のテキスト「さくらの管理」「技術・図解編」(1995年)を自らまとめ、桜の樹勢診断や根の病気、土壌改良の必要性や剪定する際の枝の切る位置などを、図説とともに詳細に掲載した。病気になった桜の根を取り除く〝外科手術〟にも初めて踏み切るなど、弘前方式を体系付けながら新たな風を吹き込んだ。
 2000年に体調を崩し、現在、自宅療養を続けている今年68歳の範士さん。「花芽が膨らんでくると、そわそわするんだ」とにっこり。「公園の桜の管理技術が次の世代に引き継がれ、今年もきれいに咲いてくれるのはうれしい」と豪華絢爛(ごうかけんらん)に咲き誇る桜に感慨もひとしお。
 「弘前方式がここまで有名になるのは本当にうれしいことだね」と妻貴代子さん(63)が問い掛け、範士さんが「そうだ」とうなずく。例年、桜が咲く頃になると弟の勝さんと開花時期について盛んに議論を重ねている。
 範士さんは、弘前方式のバイブル的テキスト「さくらの管理」の冒頭でこうつづっている。「この『さくらの管理』を読んで、たったこれしきのことか―と感じる人も多いことでしょう。しかし、これを一つ一つどこまで実行できるかどうかが大切なのであります」。

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桜の未来へ・下=2

2018/4/26 木曜日

 

雪深い弘前公園内で行われた桜の剪定作業。こうした管理の積み重ねが〝日本一〟の桜を形成している=2018年2月19日

 半世紀前、日本一のリンゴ生産地で“発芽”した桜管理の道しるべ。そこに先人たちが磨きをかけ積み重ねてきた桜の管理方法「弘前方式」100周年を迎える今年も、先人の志を受け継ぐ3人が桜を見詰めていた。
 「チーム桜守」と称される彼らは、市公園緑地課の職員で、ともに樹木医の資格を有するスペシャリスト。桜を守る最前線に立ち、年間を通じて維持管理にいそしみ、桜の生命力を引き出している。
 「こんな桜、見たことがない」―。祭りに訪れる花見客からは感嘆、称賛の声が幾度となく漏れる。
 小林勝さん(64)、橋場真紀子さん(45)、海老名雄次さん(37)による「チーム桜守」が結成されたのは2014年4月。桜の管理はもちろんのこと、桜の開花予想、開花情報の発信、桜以外の樹木など植物全般が仕事相手だ。
 現在、公園では(1)剪定(せんてい)(2)施肥(肥料を根元に入れる)(3)薬剤散布―の3本柱に基づく“弘前方式”の桜の管理を徹底して実践している。特筆すべきなのは、園内全ての桜を管理対象にしていること。他の桜の名所とされるところでも、これほどの規模で管理体制を敷いているところは珍しいという。
 弘前方式の基本理念は〝若返り〟。弘前公園には樹齢100年を超えたソメイヨシノが多い一方、毎年、花を咲かせる桜のボリュームは、若木に決して見劣りするものではない。剪定すると、植物ホルモンの動きが変化し、新たな枝を伸ばそうとする。その原理を利用し、枯れ枝や隣の木との間隔などを総合的に判断し切り落とす。木の根元の土を入れ替える土壌改良も、木の体力を保つ上で欠かすことができない。
 チーム桜守のメンバーで指導役を務める小林さん。樹木医である兄の範士さんが2000年に倒れたことから後を継ぎ、桜の管理に携わるようになった。「自分ではこうなるとは思っていなかった。一種の運命なんだと思う」と感慨深げに語る。
 11年12月には樹齢100年を超える「二の丸大枝垂れ」が圧雪と根に入り込んだ病気により倒壊。市民や関係者に大きな衝撃が走った。小林さんは病気に侵された根を大胆に切り取り、異なる桜の根をつなぐ新手法「根接ぎ」を実施。そのかいもあり、弱り切っていた大枝垂れは年々、新たな枝を伸ばし、花も回復。今年も倒壊前のような桜色の〝落下傘〟を思わせる花のボリュームだ。
 今後期待すべき桜として、桜守3人がともに取り上げたのが、弘前の名を冠する「弘前雪明かり」だ。
 昨年、園芸品種として日本花の会(東京都)から認定を受けたばかり。開花時は淡紅色の弘前雪明かり。開花が進むにつれてその色は、城下町弘前にしんしんと降り積もる雪のような純白へと変化を遂げ、存在感を放つ。原木も園内にあることから、新たな誘客の目玉として注目される。
 「祭りは100周年だが、桜の本格的な管理が始まってからは50年をやっと超えたほど。祭りが今でも続いているのは先人が(桜の)管理をきちんとやってきたことが大きい。その一翼を自分たちが担っているのは誇り」と桜守3人は語る。
 次の200年、その先へ―。桜守たちの挑戦はこれからも続く。

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